Words & Pictures by Ila

“It’s all uphill!”: these words kept echoing in my head for the entire journey, as a mantra, followed by a series of nice exclamations that are not quite appropriate for a young lady.

Day 1 Trieste (IT) – Grahovo, Cerknica, (SLO)

Day 2 Grahovo, Cerknica, (SLO)  – Kostanjevica na Krki, Krško, (SLO)

Ok, I kind of knew it, I’ve been organising this for the months…long rides, infinite climbs, but yet in Trieste, still heading to the Slovenian border, all my confidence wandered already : “ did I load the bike too much?”

Once we pass the first border, I’m ready to throw in the bin the entire list of things I considered absolutely essential at the beginning of the journey. Especially here, somewhere around Postojna, when under the burning sun of this August noon I find myself facing a sign saying “15%”. I lift my eyes up and I see it: the road unwinds before us on the hillside, turning and disappearing behind the mountains only to reappear further away along the following reliefs.

After the first two days of adaptation I am starting to understand how this works: there are no high mountain passes as the ones on the Orobic Alps, only constant up and downs, no hairpin turns and you find yourself climbing a steep “wall” after the other.

I’m now convinced that my senses are sharpening day after day: from far away I’m already able to tell if the road signs are announcing a climb steep gradient of one or double figures, and I seem to detect the moment when the wind gets stronger close the top of the hill: “ ok, we’re about to pass the hilltop”.


Trieste, ready to start / partenza


Slovenia, it’s all uphill / si sale e basta


Slovenia, Gravel section


Slovenian hills


Travel Slow


Day 3 Kostanjevica na Krki, Krško, (SLO) – Sisak (HR)

Day 4 Sisak (HR) – Nova Gradiška, (HR)

Second border. The entrance to Croatia is followed right away by a 40 km section of gravel ground. Finally  a break for the legs (but not for arms and back, seen the road conditions) with a flat section which I soon discover to be part of Ruta Slava, a cycling path which crosses the fertile rural area of Slavonia, between two rivers, Drava and Sava, which run parallel to the Danube.

Traditional wooden architectures, typical of Posavnia area, so far from the picture of Croatia I created during the years of vacation along the coast, are colonised by storks living in Lonjsko Polje Park. The feeling is that of being in a world out of time: in Čigoč 70 houses, 200 white storks and 120 inhabitants who raise chickens and ducks in the backyard.

Only enough time to indulge in these bucolic reveries and my “pedalling time machine” brings me back to a much closer reality, across disused railway lines towards an horizon where a giant lotus flower rises majestically from the plain of Jasenovac, the largest extermination camp built during the second World War by the independent Republic of Croatia.

The journey continues across Croatia which now resembles to an endless straight road which gently follows hillsides, cultivated with vineyards and fruit groves, rural houses aligned  along the road axis on a precise and ripetitive scheme house-garden-bridge-bench.

This uncertain order is abruptly broken by the sight of ravaged and desert houses near Nova Gradiska. “Home”, that place where you should feel safe…


Google maps likes gravel, Slovenia


Google maps like gravel, Zagreb region


A different Croatia


Traditional wooden architecture of Posavina / Architetture tipiche della Posavnia @ Lonjsko Polje Park


Lonjsko Polje Park, one of the largest and best preserved humid biotopes in Europe



Jasenovac Memorial, Bogdan Bogdanović


Day 5 Nova Gradiška, (HR) – Slavonski Brod, (HR)

I point straight to the Danube River, I’d like to get to it following the Sava river, its main tributary, which has been my cycling companion for the last three days. Unfortunately the pouring rain and the sudden breakage of a wheel spoke force me to take a break that completely messes up my plans. I need to start over planning the route plan . Studying the map I see the state border running with many “XXXXXXXX” in the middle of the river; I’ve already crossed two but I still find very abstract the concept of “border”, that here is made even more ambiguous by the water itself…a fluid boundary that separates Slavonski Brod (Slavonic Brod) from Bosanski Brod (Bosnian Brod).


Slavonski Brod – Sava, boundary, river


Day 6  Slavonski Brod, (HR) – Distretto di Brčko, (BiH) – Ugljevik, Republic of Srpska, (BiH)

Day 7 Ugljevik, Republic of Srpska, (BiH) – Vlasenica, Republic of Srpska, (BiH)

Day 8 Vlasenica, Republic of Srpska, (BiH) –  Sarajevo (BiH)

After the short break of rural landscape in the Pannonian Basin we go back to climbing. The entrance to Bosnia occurs through the city of Brčko, located in the independent district bearing the same name, where the traces of the war become more and more evident on the houses façades and in the streets sign warning against minefields.

Once we’ve left the city behind our back we start climbing ups rolling hills and cultivated mountains. I feel slightly more at ease now, among wheat sheaves and larch forests, even though the routes still takes me aback from time to time. What looked like a soft hill from the map is instead… the notion that Igrista is a ski station could have been a clue indeed.

The trouble of cyrillic signage, which results highly different from the locations stated on the map, is soon solved thanks to locals, who draw improvised driving directions out of straw sticks picked up from the streets. Same will of crossing the language barrier we find in Ugljevik, the land of roasted pork , where I struggle in communicating the odd fact that I’m vegetarian and in return I receive an improvised out-of-menu vegetable hot dog…Ah Vegetarijanski!


Welcome to Republic of Srpska



Out of time


Jezero Sniježnica




Day 9 Sarajevo (BiH)  – Donja Drežnica (BiH)

Day 10 Donja Drežnica (BiH) – Mostar (BiH)

Once passed through Serb Republic, a place of timeless peace, that sort of tranquillity which reigns in rural areas, we proceed straight towards Sarajevo, following the E761 and, apart from a quick detour to see Drežanka lake, we keep riding (E73) till Mostar.

I don’t like this road! Those up and downs I thought I had become accostumed to by now are making me weary once more because of the heat and the traffic, on a road that in my memories clearly resembles to a Seattle highway.

Forced often to get off the roadway to avoid trucks speeding within an inch distance from my bike I feel just like those lambs spit-roasting at every corner of the streets.

I keep thinking that sure there was an alternative to this…

Only at night, in the house of an old nice lady who tells us about her past as an actress in Italy during the war, and the arrival in Sarajevo seems to cheer me up.

The presence of a multitude of minarets turns the city skyline in something completely different from what I am used to. There’s a good vibe here, sitting at a bar drinking bosanska kafa and eating baklava. I love turkish coffee!

I still have a long way to go before the end of the journey nevertheless I leave Sarajevo with great regret. The moment I hit the road, with my pockets full of bananas and snacks kindly offered by our host lady, I promise myself I’ll come back for a longer staying.



Straight to Sarajevo






Jablanicko jezero




Mostar, Camouflage


Mostar, Neretva River


Mostar, Stari Most


Mostar, Stari Most


Day 11 Mostar – Zadvarje (HR)

Day 12 Zadvarje (HR) – Split (HR)

Only a few kilometers left to the seaside, nevertheless I prefer to continue on the road that runs parallel to the coastline through the mountains on the border between Bosnia and Croatia. Even though it’s a bit longer, it has proven to be a well chosen one: one of the best rides of the trip. From the top the valley floor covered in vegetation seems like a vast green see; around Zavardje it looks like the earth is breaking in two giving way to Cetina river. The journey ends the same way it began: up and downs on the limestone reliefs of the Dinaric Alps and the mediterranean vegetation of the croatian coast.

Fifteen kilometers before Split, the hot sun is suddenly obscured by a great storm during which a gentle lady offers her garage as shelter and quickly sets up a large meal with every sorts of sweets and drinks for the poor hungry cyclists…inevitable the bosanska kafa.

As the storms fades out, we’re back on track again.

Split, the sea.


Bye Mostar



Zavardje canyon, Cetina River, Gubavica waterfall


Cetina River


Green sea


Mediterranean woodland




Straight to Split


Storm and hospitality



Split, the sea.






‘È tutta in salita!’ questa è la frase che, per tutto il viaggio, è risuonata nella mia testa, come un mantra, seguita da una serie di imprecazioni che poco si addicono ad una signorina.

Day 1 Trieste (IT) – Grahovo, Cerknica, (SLO) 

Day 2 Grahovo, Cerknica, (SLO)  – Kostanjevica na Krki, Krško, (SLO)

Ok me l’aspettavo, mi ero preparata nei mesi precedenti.. uscite lunghe, salite, ma già a Trieste, nel tentativo di raggiungere il confine Sloveno, le mie certezze hanno vacillato: ‘forse ho caricato troppo la bici?’
Una volta varcato il primo confine ho già pronto l’elenco delle cose che prima di partire ritenevo indispensabili ma ora sono pronta ad abbandonare, soprattutto nei dintorni di Postumia quando sotto il sole di agosto mi trovo di fronte ad un cartello che dice ‘15%’, alzo lo sguardo e la vedo lì: la strada che corre a mezza costa lungo la montagna, gli gira attorno e ritorna ad  intravvedersi a tratti lungo i rilievi successivi.

Dopo i primi due giorni di adattamento comincio a capire come funziona: non ci sono grandi passi come quelli orobici ma è un continuo saliscendi, i tornanti non esistono e ti ritrovi a scalare un muro dopo l’altro.

Sono convinta che i miei sensi si stiano affinando: da lontano riesco subito ad intuire se la segnaletica stradale preannuncia una pendenza ad una o due cifre ed imparo a percepire le variazioni del vento quando si intensifica in prossimità della vetta: ‘ok si scollina’.

Day 3 Kostanjevica na Krki, Krško, (SLO) – Sisak (HR)

Day 4 Sisak (HR) – Nova Gradiška, (HR)

Secondo confine. L’ingresso alla Croazia è accompagnato quasi da subito da una quarantina di km di gravel. Finalmente un po’ di riposo per le gambe (non per braccia e schiena viste le condizioni del sottofondo) con una tappa di pianura che presto scoprirò essere parte della Ruta Sava, percorso ciclabile che attraversa le fertili aree coltivate della Slavonia tra i due fiumi, Drava e Sava, che corrono paralleli verso il Danubio.

Le architetture in legno, tipiche della zona della Posavnia, molto lontane dall’immagine della Croazia che mi ero fatta negli anni di vacanza lungo la costa, sono colonizzate dalle cicogne che abitano il Lonjsko Polje Park. La sensazione è quella di trovarsi in un mondo senza tempo; a Čigoč settanta case, 200 cicogne bianche e centoventi abitanti che allevano polli ed anatre nell’aia. 

Giusto il tempo di indugiare un po’ con il pensiero su queste immagini bucoliche e la mia ‘macchina del tempo a pedali’ mi riporta ad una realtà più recente, attraverso binari morti della ferrovia verso un orizzonte segnato dal monumentale fiore di loto in cemento che si erge silenzioso sul suolo di Jasenovac, il più grande campo di stermino costruito alla Repubblica indipendente di Croazia durante la seconda Guerra Mondiale.  

Il viaggio prosegue, attraverso una Croazia che sembra ora un infinito rettilineo che asseconda i pendii collinari, coltivati a frutteti e vigneti, sul quale affacciano case rurali secondo un preciso e ripetitivo schema di casa-giardino-ponticello-panchina.

Questo apparente ordine precario viene bruscamente interrotto dalle case sventrate e deserte nei pressi di Nova Gradiska. ’Casa’ quel luogo dove ci si dovrebbe sentire al sicuro..

Day 5 Nova Gradiška, (HR) – Slavonski Brod, (HR)

Punto al Danubio, vorrei arrivarci dal Sava, suo principale affluente che accompagna le mie pedalate da ormai tre giorni, ma la pioggia torrenziale e la rottura di un raggio obbligano ad una sosta forzata che scombina i piani. Devo ristudiarmi il percorso. Cartina alla mano vedo il confine di stato disegnato con tante “xxxxxxxx” in mezzo al fiume; ne ho già attraversati due ma continuo a trovare astratto il concetto di ‘confine’ che qui è reso ancora più sfuggente dalla presenza dell’acqua…un confine fluido che divide Slavonski Brod (la ‘Brod Slavona’) da Bosanski Brod (‘Brod Bosniaca’).

Day 6  Slavonski Brod, (HR) – Distretto di Brčko, (BiH) – Ugljevik, Republic of Srpska, (BiH)

Day 7 Ugljevik, Republic of Srpska, (BiH) – Vlasenica, Republic of Srpska, (BiH)

Day 8 Vlasenica, Republic of Srpska, (BiH) –  Sarajevo (BiH)

Dopo la parentesi di paesaggio agreste nel bassopiano pannonico si ricomincia a salire. L’ingresso in Bosnia avviene nella città di Brčko, sede dell’omonimo distretto indipendente, dove i segni della guerra si fanno più evidenti sulle facciate delle case e nei cartelli che segnalano la presenza di campi minati.

Con la città alle spalle si ricomincia a salire tra colline e montagne coltivate. Mi sento più a mio agio tra covoni di paglia e boschi di larice anche se a volte mi lascio ancora sorprendere al percorso: dalla carta pensavo fosse al massimo una collina e invece.. Igrista è una stazione sciistica quindi qualche dubbio potevo farmelo venire!

Il problema dei cartelli stradali in cirillico, di difficile confronto con le località mappate sulla cartina, viene subito risolto grazie all’aiuto dei locals che improvvisano indicazioni ‘illustrate’ con fili di paglia raccolti per strada e composti a formare informazioni viabilistiche.

Stessa volontà di superare la barriera linguistica anche a Ugljevik, il regno del maiale arrosto, dove con qualche difficoltà riesco a comunicare che sono vegetariana e viene improvvisato un hot dog extra-menu di sole verdure.. Ah Vegetarijanski!

Day 9 Sarajevo (BiH)  – Donja Drežnica (BiH)

Day 10 Donja Drežnica (BiH) – Mostar (BiH)

Attraversata la Repubblica Sprska nella quale regna una quiete senza tempo, tipica degli ambienti rurali, ci si dirige verso Sarajevo lungo la E761 e salvo una piccola deviazione lungo il lago di Drežanka la si riprende (E 73) fino a Mostar.

Non mi piace questa strada! Le pendenze a cui pensavo di essermi abituata ricominciano a pesarmi a causa del traffico e del sole di Agosto su una statale che nei miei ricordi ha le dimensioni di una highway di Seattle.

Spesso sono costretta ad uscire dalla carreggiata per evitare i camion che mi fanno il pelo; mi sento arrostire sull’asfalto come una di quelle pecore che girano sullo spiedo agli angoli delle strade.

Continuo a pensare che ci doveva pure essere un’alternativa..

Solo la notte sul lago in casa di una simpatica signora che ci racconta di aver fatto l’attrice in Italia durante gli anni della guerra, e l’arrivo a Sarajevo mi rasserenano.

La presenza dei minareti rende lo skyline profondamente diverso da quello a cui sono abituata. Si respira una bella atmosfera seduti ai tavolini dei bar a bere bosanska kafa e mangiare baklava. Adoro il caffè turco! Ho ancora parecchi km da fare per concludere il viaggio ma mi dispiace lasciare Sarajevo. Alla partenza, con in tasca le banane ed uno spuntino gentilmente offerti dalla padrona di casa mi riprometto di tornare e fermarmi un po’ di tempo in più.

Day 11 Mostar – Zadvarje (HR)

Day 12 Zadvarje (HR) – Split (HR)

Mancano ormai pochi km al mare ma, sebbene la si allunghi un po’, è molto meglio proseguire lungo la strada che corre parallela alla costa attraverso i rilievi tra Bosnia e Croazia. 

Una delle pedalate migliori. Dall’alto il fondovalle ricoperto dalla vegetazione sembra un ‘mare verde’; all’altezza di Zavardje la terra pare spaccarsi in due al passaggio del fiume Cetina.

Così com’è iniziato si conclude il viaggio: tra continui saliscendi stavolta tra rocce calcaree delle Alpi Dinariche e vegetazione mediterranea della cosa croata.

Ad una 15ina di km da Spalato Il sole, caldissimo, viene oscurato da un improvviso temporale durante il quale una ospitale signora offre il suo garage come riparo allestendo una merenda improvvisata con ogni tipo di dolciume e bevanda che possano offrire ristoro a cicloturisti affamati…l’immancabile bosanska kafa.

Passato il temporale si torna in sella. 

Spalato, il mare.

  • georg

    Nice! Cycling in the M.C.Escher landscapes is hard …

    November 12th, 2014 13:37

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